Forma y función del canguro

Canguro, cualquiera de las seis especies grandes de marsupiales australianos que se destacan por saltar y rebotar en sus patas traseras. El término canguro, más específicamente utilizado, se refiere al canguro gris oriental, al canguro gris occidental y al canguro rojo, así como al canguro antilopino y a dos especies de canguro wallaroo.

Menos específicamente, canguro se refiere a las 14 especies del género Macropus, algunas de las cuales son llamadas walabíes. En su uso más amplio, canguro se refiere a cualquier miembro de la familia Macropodidae, que comprende alrededor de 65 especies, incluidos los canguros de árbol y los quokka; los canguros de rata se clasifican en familias «hermanas», Potoroidae e Hypsiprymnodontidae.

Los macropódidos se encuentran en Australia (incluyendo Tasmania y otras islas costeras, como la Isla Canguro), Nueva Guinea, y las islas al este del Archipiélago de Bismarck. Varias especies han sido introducidas en Nueva Zelanda.

Características comunes de los cangurosCaracterísticas comunes

Con la excepción de los canguros de árbol (género Dendrolagus), todos los miembros de la familia de los canguros (Macropodidae) dependen de patas traseras y pies largos y poderosos para saltar y saltar, sus formas predominantes de locomoción. Sus largas colas, engrosadas en la base, se utilizan para equilibrar.

Esta característica es más obvia en los grandes canguros, que utilizan la cola como tercera pata cuando están parados. Cada pie trasero largo y estrecho tiene cuatro dedos, el cuarto dedo grande soporta la mayor parte del peso del animal. El segundo y tercer dedo del pie son unidos y meramente vestigiales, una condición conocida como sindactilia. Las extremidades delanteras cortas, con cinco dígitos desiguales, se utilizan casi como brazos humanos, pero todos los dígitos de la «mano» son de forma afilada, y el pulgar no es oponible.

La cabeza es relativamente pequeña; las orejas son (en la mayoría de los macropódidos) grandes y redondeadas; y la boca es pequeña, con labios prominentes. El pelaje es generalmente suave y lanoso; en muchas especies es canoso, y puede haber rayas en la cabeza, la espalda o las extremidades superiores. Todos los macropódidos son herbívoros y tienen un estómago con cámara que es funcionalmente similar a los de rumiantes como el ganado vacuno y ovino.

Ecológicamente, ocupan el nicho que ocupan los animales que pastan y navegan en otros lugares (las especies más grandes tienden a ser pastores, mientras que las más pequeñas son navegantes). Varias especies más pequeñas se han extinguido o están gravemente amenazadas, probablemente debido a la depredación de los zorros introducidos. El águila de cola en cuña (Aquila audax) es uno de los pocos depredadores naturales de los macropódidos.

Reproducción y desarrollo de los cangurosReproducción y desarrollo

En todas las especies, el marsupio (o bolsa) está bien desarrollado, se abre hacia adelante y contiene cuatro pezones. El canguro joven («joey») nace en una etapa muy inmadura, cuando mide sólo unos 2 cm de largo y pesa menos de un gramo. Inmediatamente después del nacimiento, utiliza sus patas delanteras, ya con garras y bien desarrolladas, para arrastrarse por el cuerpo de la madre y entrar en la bolsa.

El joey une su boca a una tetina, que luego se agranda y mantiene al animal joven en su lugar. Después de un apego continuo durante varias semanas, el joey se vuelve más activo y gradualmente pasa más y más tiempo fuera de la bolsa, la cual deja completamente entre los 7 y 10 meses de edad.

Los macropódidos hembras de muchas especies entran en celo a los pocos días de dar a luz, aparearse y concebir, lo que ocurre cuando la descendencia anterior aún está en la bolsa. Después de sólo una semana de desarrollo, el embrión microscópico entra en un estado latente, llamado diapausa, que dura hasta que el primer joey comienza a salir de la bolsa o hasta que las condiciones son favorables. El desarrollo del segundo embrión se reanuda y procede al nacimiento después de un período de gestación de unos 30 días.

Por lo tanto, los pezones están durante un tiempo alimentando a jóvenes de diferentes etapas de desarrollo, durante el cual diferentes pezones producen dos composiciones diferentes de leche. Se cree que esto es una adaptación para recuperar rápidamente el número de la población después de una sequía, cuando cesa la reproducción y el estado de diapausa se prolonga. En los canguros grises, que viven en zonas boscosas con un ambiente más predecible, este sistema no existe; no hay diapausa, y la bolsa está ocupada por una cría a la vez.

Dentición de los cangurosDentición

Las especies más grandes de canguros tienen dientes complejos y muy coronados. Los cuatro molares permanentes a cada lado de ambas mandíbulas erupcionan en secuencia de adelante hacia atrás y se mueven hacia adelante en la mandíbula, siendo eventualmente empujados hacia adelante.

Por lo tanto, un canguro viejo puede tener sólo los dos últimos molares en su lugar, los dos primeros (y el premolar) hace tiempo que se han desprendido. Los molares poseen crestas transversales, de modo que la hierba dura se corta entre los dientes opuestos. Los molares de los macropódidos más pequeños son mucho más simples. Los canguros grandes siguen creciendo a lo largo de la vida, especialmente los machos (más marcadamente en el canguro rojo), mientras que los macropódidos más pequeños no lo hacen.

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